Las plantas de espinacas nanobiónicas pueden detectar explosivos

La espinaca ya no es sólo un súper alimento: Al incrustar las hojas con nanotubos de carbono, los ingenieros del MIT han transformado las plantas de espinaca en sensores que pueden detectar explosivos y retransmitir de forma inalámbrica esa información a un dispositivo de mano similar a un smartphone.

Esta es una de las primeras demostraciones de sistemas electrónicos de ingeniería en las plantas, un enfoque que los investigadores llaman «nanobionics de plantas».

«El objetivo de nanobionics de la planta es introducir las nanopartículas en la planta para darle funciones no nativas,» dice a Michael Strano, el profesor de carbono P. Dubbs de la ingeniería química en MIT y el líder del equipo de investigación.

El diseño de las plantas

En este caso, las plantas fueron diseñadas para detectar compuestos químicos conocidos como nitroaromáticos, que se utilizan a menudo en las minas terrestres y otros explosivos. Cuando uno de estos productos químicos está presente en el agua subterránea muestreada naturalmente por la planta, los nanotubos de carbono incrustados en las hojas de la planta emiten una señal fluorescente que se puede leer con una cámara infrarroja. La cámara se puede conectar a una computadora pequeña similar a un teléfono inteligente, que luego envía un correo electrónico al usuario.

«Esta es una novedosa demostración de cómo hemos superado la barrera de comunicación planta / humano», dice Strano, quien cree que el poder de la planta también podría aprovecharse para advertir sobre contaminantes y condiciones ambientales como la sequía.

Strano es el principal autor de un artículo que describe las plantas nanobionicas en la edición del 31 de octubre de Nature Materials. Los autores principales del trabajo son Min Hao Wong, estudiante de posgrado del MIT que ha iniciado una empresa llamada Plantea para desarrollar esta tecnología, y Juan Pablo Giraldo, ex postdoctoral del MIT que ahora es profesor asistente en la Universidad de California en Riverside.

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